Pertenece a un género monoespecífico, Lycaon. Son endémicos del continente africano, más típicos en ambientes sabanoides. El nombre científico o latino significa lobo pintado, haciendo referencia a su pelaje tricolor de manchas negras, blancas y óxido distribuidas irregularmente, salvo la parte delantera de la cara y la garganta, que siempre son negras. Resulta característico de la especie que no haya dos individuos con el mismo patrón de manchas. Es la única especie de cánido que posee cuatro dedos en los pies anteriores y posteriores.[2] Puede llegar a medir hasta 75 centímetros de altura en la cruz y superar los 30 kilos de peso. Los machos son más corpulentos que las hembras. Tiene grandes orejas redondeadas y enhiestas. Posee fuertes mandíbulas, y su fórmula dental es la siguiente: 3/3, 1/1, 4/4, 2/3= 42.

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